David Chipperfields Berliner Tempel: “Wie der Aufstieg in das Reich der Götter”.

Friedrich Wilhelm IV. beschrieb seine Vision von der Museumsinsel Berlin als “kulturelle Akropolis”; ein heiliges Heiligtum für Kunst und Wissenschaft, das die preußische Hauptstadt als Athen des Nordens zementieren sollte. Fast zwei Jahrhunderte später wurden seine klassischen Wünsche vom britischen Architekten David Chipperfield in Form eines strahlend weißen Tempels erfüllt. Die James Simon Gallery, die an diesem Wochenende nach 20 Jahren Planung eröffnet wird, hat einen Wert von 134 Mio. € (120 Mio. £) Parthenon-on-Spree und bildet einen attraktiven neuen Zugang zu einem der wichtigsten Kulturschätze der Welt.

“Wir waren ziemlich nervös”, sagt Chipperfield und steht in der hoch aufragenden neuen Ticketing-Lobby, wo Sonnenstrahlen zwischen den schlanken weißen Säulenreihen draußen einfallen. “Die Herausforderung bestand darin, etwas zu schaffen, das seinem Kontext und auch unserer Zeit entspricht, an diesem unglaublich sensiblen Ort.”

Er hatte guten Grund, ängstlich zu sein. Sein erster Entwurf, der 2006 vorgestellt wurde, wurde von deutschen Kritikern als grob falsch eingeschätzt für das Unesco-Weltkulturerbe kritisiert. Die durcheinandergewürfelte Gruppe von Glaskästen wurde von einem prominenten Journalisten in einer Tirade, die unter der Überschrift “Nicht so, Mr. Chipperfield!” veröffentlicht wurde, mit “einer verherrlichten öffentlichen Toilette” verglichen.

Monumental…. der Blick auf den Haupteingang

Die 65-jährige Architektin ist kein Unbekannter in der Berliner Kultur der heftigen öffentlichen Debatte. Mehr als ein Jahrzehnt lang hat er an der Umsetzung der viel beachteten Transformation des Neuen Museums gearbeitet und renoviert nun die Neue Nationalgalerie von Mies van Der Rohe, ein Allerheiligstes der Architekten. “Es ist erfrischend, dass Architektur hier so heftig diskutiert wird”, sagt er und beklagt das, was er als Mangel an ernsthafter öffentlicher Diskussion über die bebaute Umwelt in Großbritannien sieht. “Sie halten deine Füße wirklich an das Feuer, das zu diesem Zeitpunkt schmerzhaft ist, aber die Arbeit ist besser dafür.”

Sein Team ging zurück zum Reißbrett und nahm klassische Signale von den Nachbarn auf, wobei es sich an der breiten Eingangstreppe des Alten Museums von Friedrich Schinkel, der vereinheitlichenden Kolonnade von Friedrich August Stüler und dem schweren Steinsockel des Pergamonmuseums nebenan orientierte. Diese Elemente wurden geschickt zu einer ganz eigenen Struktur synthetisiert, einer Art zurückgenommenem, etioliertem Klassizismus, der gleichzeitig imposant und zart ist. Das Ergebnis ist eine seltsam skalierbare Struktur, die aus manchen Blickwinkeln monumental, aus anderen dinkbar erscheint und deren eigentliche Aufgabe unter der Erde verborgen ist.

Benannt nach einem der produktivsten jüdischen Spender des 19. Jahrhunderts für die Sammlungen der Museen (eine Geste, die die Anerkennung der vielen anderen Spender zum Ziel hatte, die in der Nazizeit aus der Geschichte gestrichen wurden), bietet das Gebäude Platz für die praktischen Funktionen, die nicht in die umliegenden Museen passten. Es war eine lange Einkaufsliste: Ticketing, Loos, Garderoben, Shop, Cafe, Auditorium und Galerie für Wechselausstellungen, von denen sich einige etwas in die enge Umgebung gezwängt fühlen. Chipperfield beschreibt es pragmatisch als “eine Art U-Bahn-Station”, die als zentrale Eingangszentrale mit unterirdischen Verbindungen zu den umliegenden Gebäuden dient. Ein Tunnel führt nun zum Neuen Museum, und ein großes Portal führt direkt zum Pergamon, obwohl die anderen Verbindungen eine Aufgabe für zukünftige Generationen sind.

In dem Bestreben, es als “Mülleimer mit Nutzungen zu sehen, die nirgendwo anders hinpassten”, haben die Architekten ihr Gebäude mit Grandiosität in Eimerladungen ausgestattet: Der Eintritt in diese funktionale Unterwelt ist eher dem Aufstieg in ein Reich der Götter gleich. Eine breite Treppe führt in drei Flügen zu einer Art Tempelberg, einem Hochplateau, auf dem Ticketschalter und ein Café auf eine Terrasse mit Blick auf den Kupfergraben hinauslaufen. Chipperfield beschreibt es als “zwecklosen Raum”, ein bürgerliches Deck, auf dem die Menschen kostenlos die Aussicht genießen und zwischen den surreal dünnen Säulen schlendern können – eine Reihe von 70 weißen Betonstreichhölzern, die fast neun Meter hoch, aber weniger als 30 Zentimeter dick sind.

Es ist ein beeindruckender Anblick, der am Ende des Blicks auf den Kanal zu sehen ist, aber marschierende Reihen von dünnen, quadratischen Säulen zaubern hier in Deutschland unbequeme Anspielungen. Die lange Kolonnade hat unausweichliche Anklänge an das Werk des nationalsozialistischen Architekten Albert Speer, insbesondere an sein Rallyepark in Nürnberg. “Wir wurden in der Vergangenheit als faschistisch bezeichnet”, sagt Chipperfield und verweist auf die Kontroverse um sein 2006 erbautes Museum für Neuere Literatur in Marbach, das auch ausgesprochen speerianische Säulen trug. “Nach dem Krieg durften die Deutschen keine Säulen benutzen, weil sie durch die Assoziation so verunreinigt waren. Die Tatsache, dass ich ein englischer Architekt war, hat[meinem Kunden] eine gewisse Erleichterung gebracht – “Nun, wenn er sagt, dass wir es schaffen können, dann ist es in Ordnung. Wir haben versucht, die Sprache auf eine sehr neutrale, minimale Weise zu verwenden.”

Im Inneren gibt es eine Raffinesse in der Verwendung von Materialien, von denen Speer nur träumen konnte. Eine riesige, nur 6 mm dicke Wand aus transparentem weißen Marmor wirft ein helles, milchiges Licht in die Eingangshalle. “Wir wollten, dass die Betonstruktur des Gebäudes freigelegt und dann mit reich verzierten, von der Natur geformten Oberflächen ausgekleidet wird”, sagt Alexander Schwarz, Design-Direktor von Chipperfields Büro in Berlin, ein Geigenbauer-Dreher-Architekt, dessen Aufmerksamkeit für materielle Details aus allen Ecken des Projekts kommt. Das Auditorium mit 300 Plätzen ist ein Mini-Meisterwerk mit Betonwänden, die in plissierten akustischen Falten gegossen werden, und einer Decke, die in drei dunkle Holzwellen wie ein drapierter Stoff eintaucht. Anderswo sind die hauchdünnen Stahlbänke mit hellem Leder gepolstert, während die dunkel patinierte Bronze den Türen eine gewichtige Note verleiht (im wahrsten Sinne des Wortes – sie sind unglaublich schwer zu öffnen).

Es singt alles mit der verführerischen Chipperfield-Marke der zurückhaltenden Opulenz, aber es gibt im ganzen Gebäude einen leichten Sinn, dass architektonische Gesten manchmal die praktische Funktion außer Kraft setzen. Die Verkehrsflächen sind großzügig, aber die neue 600 Quadratmeter große Galerie für temporäre Ausstellungen fühlt sich in eine Ecke geschoben, unbequem lang und schmal. Eine charmante Treppe führt entlang der kanalseitigen Fassade zum Wasser hinunter und suggeriert die romantische venezianische Möglichkeit der Anreise mit dem Boot, aber leider ist es nichts dergleichen: Hier dürfen keine Boote anhalten. “Es ist eine Affektiertheit”, gibt Chipperfield zu. “Eine menschliche Geste, um vorzuschlagen, dass das Gebäude seinen Zeh ins Wasser taucht.” Mit einer stimmlichen Kampagne, bei der dieser Abschnitt der Wasserstraße in einen öffentlichen Badeort verwandelt wird, könnte es der perfekte Ort für Badegäste sein, um die Stufen zum Sonnenbaden auf der Terrasse zu füllen – ein Vorschlag, der die Museumsleitung zittern lässt, wenn sie an Menschen denkt, die in tropfenden Badehosen in ihrer heiligen kulturellen Zitadelle ankommen.

Das ist schade, denn es könnte einen Hauch von Berlins eher bohemischem, freilaufendem Geist vertragen. Es ist ein elegantes und sehr gut verarbeitetes Gebäude, aber es fühlt sich etwas kühl an, geparkt am Ufer des Wassers wie eine Superyacht. Mit etwas Glück kommen die Schwimmer auf ihre Kosten, und die glänzende Akropolis wird ihrer Absicht gerecht, ein wirklich einladender bürgerlicher Raum zu sein.

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